The Heinz von Foerster Page
Created in honor of his 85th birthday on November 13, 1996

Together with Warren McCulloch, Norbert Wiener, John von Neumann, and others, Heinz von Foerster was the architect of cybernetics. In particular he developed a second-order cybernetics which focus on self-referential systems and the importance of eigenbehaviors for the explanation of complex phenomena. In von Foerster’s words, it is the “cybernetics of observing systems”. Von Foerster’s famous distinction between trivial and non-trivial machines is a starting point to recognize the complexity of cognitive behavior. A trivial machine is a machine whose operations are not influenced by previous operations. It is analytically determinable, independent from previous operations, and thus predictable. For non-trivial machines, however, this is no longer true as the problem of identification, i.e., deducing the structure of the machine from its behavior, becomes unsolvable. Finally, as long-term director of the Biological Computer Laboratory in Illinois he provided a fruitful platform for studies of complex systems and had essential influence on many cognitive scientists and (radical) constructivists.

Heinz von Foerster was born 1911 in Vienna, Austria, where he studied physics at the Vienna Technical University. 1944 he received a Ph.D. in physics at the University Breslau. After World War II he taught at the University of Illinois at Urbana-Champaign where he hold the professorship for signal engineering from 1951 to 1975. From 1962 to 1975 he also was professor for biophysics and 1958–75 director of the Biological Computer Laboratory. Additionally, 1956–57 and 1963–64 he was Guggenheim-Fellow; 1963–65 president of the Wenner-Gren-Foundation for anthropological research; 1971–72 secretary of the Josiah-Macy-Foundation of the cybernetic program. H. von Foerster wrote a large number of scientific publications.

Heinz von Foerster died on 2 October 2002 in Pescadero, California.

Some of his imperatives and mottos

  • Act always so as to increase the number of choices.
    Handle stets so, daß die Anzahl der Wahlmöglichkeiten größer wird.
  • The world, as we perceive it, is our own invention.
    Was wir als Wirklichkeit wahrnehmen, ist unsere Erfindung.

Links and announcements

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Fifth International Heinz von Foerster Congress “Heinz von Foerster 100” 11–13 November 2011 at the University of Vienna. The overall motto is “Self-Organization and Emergence.” Organized by Heinz von Foerster Gesellschaft in ViennaAmerican Society for Cybernetics(ASC)Wiener Institut für sozialwissenschaftliche Dokumentation und Methodik (WISDOM)Institut für Zeitgeschichte at the University of Vienna Austrian Institute for Nonlinear Studies (AINS).

Fourth International Heinz von Foerster Congress 12–14 November 2009 at the University of Vienna. The overall motto is “Lernen / Learning.” The opening lecture was held by Ernst von Glasersfeld. A selection of papers presented at the conference has been published in Constructivist Foundations 5(3).

Third International Heinz von Foerster Congress 16–18 November 2007 at the University of Vienna. The overall motto is “systems/systemics.” In addition, there were two special sections, one on Ernst von Glasersfeld and his work on the occasion of Ernst's 90th birthday, and one on the life and work of Gordon Pask, on the occasion of the opening of the Gordon Pask Archive. A selection of papers presented at the conference has been published in Constructivist Foundations 4(2) and 4(3). 28 Aug 2007

Seconde cybernétique et complexité. Rencontres avec Heinz von Foerster par Evelyne Andreewsky et Robert Delorme (sous la direction de). Editions l'Harmattan 2006. La première partie reprend les textes des conférences du colloque en hommage à Heinz von Foerster organisé à Paris. Les conférenciers, qui l’avaient tous rencontré, et souvent travaillé avec lui, en brossent un portrait plein de vie et exposent à quel point ces rencontres ont profondément marqué leurs approches et leurs travaux. La deuxième partie présente deux des conférences de Heinz von Foerster illustrant avec brio la pensée originale et forte de leur auteur.
Note de lecture rédigée par Evelyne Biausser 28 Aug 2007

Biological Computer Laboratory This web site brings together resources related to the University of Illinois Biological Computer Laboratory, 1958–1976, featuriung the essay "Nerve center" of the cybernetic world which tells the story of BCL which is inseparable from that of its charismatic founder and only director, ECE professor Heinz von Foerster. 28 Aug 2007

An Unfinished Revolution? Heinz von Foerster and the Biological Computer Laboratory (BCL), 1958-1976 edited by Albert Müller and Karl Müller published by Edition Echoraum 2007.
Sample chapters:

08 Jun 2007

Heinz von Foerster Lecture '06 Louis H. Kauffman: EigenForm, Monday, 13 November 2006, 19:00, Aula, Universitätscampus, Wien 9 Spitalgasse 2 4 | Hof 1 Organized by the Heinz von Foerster Gesellschaft in cooperation with WISDOM and the Institut für Zeitgeschichte der Universität Wien. 03 Oct 2006

Biological Computer Laboratory A web site bringing together resources about the University of Illinois Biological Computer Laboratory, 1958-1975. 28 Jul 2006

Truth is the invention of a liar. International Heinz von Foerster Congress November 11-13, 2005, at the University of Vienna, Austria. 03 Nov 2005

Special issue of Kybernetes dedicated to the Scientific Work and Influence of Heinz von Foerster. Part 1 edited by A. Riegler and Part 2 edited by M. Broecker 03 Nov 2005

De la Cybernétique aux Systèmes Complexes. Un hommage à Heinz von Foerster 26 octobre 2004, 14h-18h30, Amphi 24, Université Paris VII, 4, Place Jussieu, 75005 Paris From cybernetics to complex systems, Hommage à Heinz von Foerster" is a transdisciplinary conference located in France, Paris (University of Paris VII, Jussieu) on October 26 2004 (13:45 to 22:00). Henri Atlan, Edgar Morin, Jean Pierre Dupuy, Robert Vallée are the main speakers. 17 Sep 2004

Claus Pias in Berlin edited a legacy of Heinz von Foerster, the The Macy-Conferences 1946–1953 originally edited by Heinz von Foerster himself. Volume 1 has already been published by Diaphanes. Volume 2 will follow soon. The protocols of the Macy conferences mark the beginning of the discipline "cybernetics" to discuss "circular-causal and feedback mechanisms in biological and social systems". The book gives access to the first step of this interdisciplinary discipline and its authors such as Norbert Wiener, Warren McCulloch, Claude Shannon, Margaret Mead, Donald MacKay, Gregory Bateson, W. Ross Ashby, Walter Pitts, W. Grey-Walter, Heinz von Foerster, and others. The full table of contents lists all papers collected in these important document. 13 Dec 2003

International Heinz von Foerster Congress 2003 "Knowledge - Organization - Society", Vienna, Austria, November 13-15, 2003 25 Sep 2003

American Society for Cybernetics (ASC) 2003 Conference as part of a "Heinz von Foerster week" in Vienna, Austria. Part I Organizing Organizations (Nov 10-12) Part II Knowledge - Organization - Society (Nov 13-15) 05 May 2003

In der Zeitschrift "Lernende Organisation" des Instituts für Systemisches Coaching und Training, Wien erschien eine Heinz von Foerster-Sonderausgabe mit Artikeln von Heinz von Foerster, Stuart Umpleby, Bernhard Pörksen, Humberto Maturana, Sonja Radatz, Bernard Scott u.a. 07 Feb 2003

Goedart Palm hat zum "Tod des KybernEthikers Heinz von Foerster, der sein Leben als konstruktivistisches Gesamtkunstwerk geführt hat", den Nachruf Handle stets so, dass die Anzahl der Wahlmöglichkeiten größer wird geschrieben. Von Dirk Baecker stammt Zum Tod des Physikers und Mathematikers Heinz von Foerster (eine editierte Version erschien in der Frankfurter Allgemeine Zeitung). Und schließlich Die Welt verlor ihren gewitzten Beobachter von Heinz Kersting für Das gepfefferte Ferkel, Online-Journal für systemisches Denken und Handeln.
An obituary in English appeared on the webpages of the Mental Research Institute. 07 Oct 2002

In der Tageszeitung (taz) erschien das Interview Wirklichkeit entsteht im Dialog, das Bernhard Pörksen mit HvF kurz vor dessen Tod führte. An interview with HvF shortly before his death. 07 Oct 2002

Das gepfefferte Ferkel. Online-Journal für systemisches Denken und Handeln präsentiert in seiner Januar 2002 Ausgabe ein Heinz von Foerster Special mit Beiträgen von Heinz J. Kersting (Editorial zum Geburtstags-Special, Das Geburtstags"kind" Heinz von Foerster, Heinz von Foerster, der ent-fachte Beobachter), Bernhand Pörsken (Die Rolle des Beobachter oder der Zuschauer erfindet sich seine Welt) und Theodor M. Bardmann (Eigenschaftslosigkeit als Eigenschaft). 07 Oct 2002

Nachrufe auf Heinz von Foerster in Der Standard, Kurier, und auf den Seiten des ORF. Obituaries of Heinz von Foerster in the Austrian newspapers Der Standard and Kurier, as well as at the web pages of the Austrian broadcasting. 03 Oct 2002

Heinz von Foerster Shortcuts, eine Sammlung von Vorträgen, Interviews und Briefen von Heinz von Foerster erschienen bei zweitausendeins. A collection of lectures, interviews, and letters of Heinz von Foerster whose credo was: Act always so as to increase the number of choices. 07 Aug 2002

Bilder von der überreichung des Ehrenpreises 2000 an Prof. Dr. Heinz von Foerster durch den Viktor-Frankl-Fonds der Stadt Wien zur Förderung einer sinnorientierten humanistischen Psychotherapie am 18. Oktober 2001 im Festsaal des Wiener Rathauses. Pictures from the presentation of the Viktor-Frankl special award to Heinz von Foerster in Vienna. 07 May 2002

Heinz von Foerster & Monika Bröcker (2002) Teil der Welt. Fraktale einer Ethik - ein Drama in drei Akten, published by Carl-Auer-Systeme Verlag. Vermittelt auf populäre Weise Lebensgeschichte und wichtigste Gedanken des "Sokrates der Kybernetik". A popular account of life and work of Heinz von Foerster, the "Socrates among cyberneticians". Buchbesprechungen von Heinz Kersting und Dirk Baecker: Zweifle nicht, staune lieber! 07 May 2002

A series of so far unpublished (photographic and acoustic) material that aptly illustrates Heinz von Foerster's impressive synthesis of "life and work" appeared on CD-ROM under the title Heinz von Foerster 90. It was edited by Gerhard Grössing, Joseph Hartmann, Werner Korn, Albert Müller in 2001 and published by edition echoraum in Vienna, Austria. 18 December 2001

The Heinz von Foerster Society in Vienna, Austria, hosts the Heinz von Foerster Archive. 18 December 2001

Heinz von Foerster 90, a biographical sketch by echoraum 18 December 2001

Karl H. Müller & Gerhard Grössing, Das Gestalten gestalten, das Lernen lernen [Arranging arranging, learning learning] appeared in the Austrian newspaper Der Standard 19.10.2001. The authors discuss Heinz von Foerster's suggestions of how to improve the educational system. 18 December 2001

Karl H. Müller wrote a biographical sketch, Wie heißt dieser Artikel? Heinz von Foerster zum 90. Geburtstag [What is the name of this article? In honor of Heinz von Foerster's 90th birthday] which appeared in the official Austrian newspaper Wiener Zeitung, 9./10.11.2001. 18 December 2001

Heinz von Foersters celebrated his 90th birthday on November 13th
Monika Broecker and Alexander Riegler have collected contributions from colleagues, students and friends who wrote about their experiences with Heinz von Foerster. The resulting
Festschrift is the birthday present from all who have contributed. 08 November 2001

Heinz von Foersters Autobiographie KybernEthik (erschienen 1993 bei Merve in Berlin) beginnt bei seiner Kindheit in Wien und führt über seine Emmigration nach Amerika bis hin zur Begründung der Second Order Cybernetics und der sich daraus ergebenden Ethik. 02 April 2001

Zweitausend An essay published in: KERN. Gene, Hirne, Magma, Quarks: Innenansichten der Zukunft. Katalog zur Berliner Millenniumsausstellung “7 Hügel: Bilder und Zeichen des 21. Jahrhunderts", edited by Peter Bexte and Gereon, Sievernich Henschel Verlag Berlin 2000, pp. 19–21 27 March 2001

The Biological Computer Laboratory Publications 1957–1976 includes proposals, reports and technical reports, and publications describing the work of the BCL at the University of Illinois and the field of cybernetics in general. 25 March 2001

The ASC-column of Cybernetics & Human Knowing (Vol.6, no.4, 1999, pp. 81–84) provides an interview with Heinz von Foerster, "Invitation to Dance" by Christina Waters. 04 March 2001

über die Dinge Nachgedanken von Walter Milowiz zur Lektüre des Buches "Wahrheit ist die Erfindung eines Lügners" von Heinz v. Foerster & Bernhard Pörksen 15 Jul 2000

Albert Müller has published Eine kurze Geschichte des BCL A short history of the BCL in the österreichische Zeitschrift für Geschichtswissenschaften 11 (1): 9–30. The essay sketches a little yet unusal chapter of history of science of the late 1950s to the mid 1970s which hasn’t received much attention so far: the Biological Computer Laboratory of Heinz von Foerster. Also available as PDF document. 24 June 2000

Timo Honkela at the UIAH Media Lab organized a Heinz von Foerster Workshop in Fall 1999. The page lists also some quotes of Heinz. 16 May 2000

At the international congress “Système, éthique et perspectives en thérapie familiale" in Paris, Oct 4, 1990, Heinz gave a talk on Ethics and Second-order Cybernetics which was reprinted in the journal Cybernetics & Human Knowing Vol. 1 no. 1 1992. 16 May 2000
Eine deutsche übersetzung wurde von Birger Olrogge erstellt. 16 May 2000

Warum sind Computer musikalisch, Herr von Foerster? An Interview by Peter Bexte with Heinz von Foerster on music and computers. Printed in Frankfurter Allgemeine Zeitung, 30.12.1988 10 Nov 1999

Wir sehen nicht, daß wir nicht sehen Interview von Bernhard Pörksen mit HvF über die Entwicklung der Kybernetik, die Computermetapher des Geistes und die Versuche, das Gehirn zu verstehen. 30 Sep 1999

Foerster, H. von, Glasersfeld, E. von (1999) Wie wir uns erfanden. Eine Autobiographie des radikalen Konstruktivismus Carl Auer: Heidelberg. 21 Jun 1999

Foerster, H. von & Pörksen, B. (1998) Wahrheit ist die Erfindung eines Lügners. Gespräche für Skeptiker Carl Auer: Heidelberg. 21 Jun 1999

2 x 2 = grün Die Aufnahmen der Doppel-CD “2 x 2 = grün” präsentieren ein Panorama seines Schaffens: akustische Höhepunkte seiner überlegungen zu Bevölkerungen, roten Blutkörperchen, rekursiven Funktionen, Ethik, Kybernetik, Wissen, Gewissen, Begreifen und anderen Unbegreiflichkeiten. 06 Jun 1999

Wir sehen nicht, daß wir nicht sehen Heinz von Foerster: Ein Porträt des Mitbegründers der Kybernetik von Hermann Rotermund. Radio Bremen Forum der Wissenschaft 26.06.1997 03 Mar 1999

Sociocybernetics is broadly defined as including first- and second-order cybernetics, general systems theory, and various combinations and variations of these that can be subsumed under the term “the emerging sciences of complexity", to the extent these can be applied to the subject matter of the social sciences. 21 Sep 1998

Entire bibliography of Heinz von Foerster 1943 to 1996 15 Feb 1998

Heinz von Foerster (1997) Der Anfang von Himmel und Erde hat keinen Namen Eine Selbsterschaffung in 7 Tagen. Hrsg. von Albert Müller und Karl. H. Müller Döcker Verlag: Wien. -- Das Buch entstand nach tagelangen Gesprächen zwischen von Foerster und Karl und Albert Müller und bietet Einblick in die Weltauffassung von Foersters. 07 Jan 1998
Hier eine kurze Rezension von Andreas R. Peternell Uni Graz. 11 May 2000 Eine weitere Buchbesprechung von Dirk Baecker erschien in die tageszeitung, 16. Juni 1998. 25 Feb 2001

Heinz von Foerster Entry in Castle Beat’s Bibliothek. 07 Jan 1998

Heinz von Foerster. Eine Legende by Werner Schimanovich. 19 Nov 1997

The proceedings of the The Cultural Roots of Constructivism & Cognitive Science are available (in German): Müller, A, Müller, K. H. & Stadler, F. (eds.) Konstruktivismus und Kognitionswissenschaft. Kulturelle Wurzeln und Ergebnisse. Heinz von Foerster gewidmet. Springer: Wien, New York. Table of contents, Publisher’s description -- Dieser Band setzt sich anläßlich des 85. Geburtstags Heinz von Foersters mit der Biographie dieses bedeutenden Wissenschaftlers und hier wiederum besonders mit den “Wiener Wurzeln” seiner Ideen auseinander. Andererseits wird in einer Reihe von Beiträgen gezeigt, welchen Einfluß das Denken Heinz von Foersters auf eine Vielfalt von Disziplinen hatte und hat, vor allem auf gegenwärtiges “konstruktivistisches” Denken. Zu Wort kommen VertreterInnen der Physik, Kognitionswissenschaft, Computerwissenschaften, Kunsttheorie, Medientheorie, Soziologie, Geschichtswissenschaft und Pädagogik. 28 Oct 1997

Go to the the Radical Constructivism page to find more about constructivism and cybernetics in general. 27 Nov 1997

Heinz von Foerster’s famous “Cybernetics of Cybernetics” has been published in 1995 again and can be obtained by Future Systems, in Minneapolis, Minnesota, USA, publisher is Steve Carlton.

The webforum for innovative approaches hosts Heinz von Foerster’s paper Metaphysics of an Experimental Epistemologist

In honor of his 85th birthday the Institute Vienna Circle, the Institute for Advanced Studies, the Ludwig Boltzmann-Society for Cognitive Science, and the Austrian Society for Cognitive Science organized the International Meeting The Cultural Roots of Constructivism & Cognitive Science in Vienna, Autumn 1996 (incl. pictures from the meeting).

The Conference Cybernetics and Circularity in May 1995 in Chicago centered on the work of Heinz von Foerster, among others the following paper: Tribute to Heinz von Foerster, presentation given at the 1995 Meeting of the American Society of Cybernetics in honor of von Foerster, Chicago, 1995, by Paul Pangaro

A festschrift for Heinz von Foerster was edited by Ranulph Glanville and M. C. Jackson in September 1996. It is the issue vol 13 no 3 of Systems Research, journal of the International Federation for Systems Research, published by Wiley. Besides contributions from E. von Glasersfeld, K. Krippendorf, N. Luhmann, G. Pask, S. Schmidt, F. Varela, and others it will also contain a full and up-to-date list of von Foerster’s publications.

Constructions of the Mind: Artificial Intelligence and the Humanities A special issue edited by Stefano Franchi and Güven Güzeldere contains the following articles from and about Heinz von Foerster:

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Last update: 07 Nov 2011

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